EDQ Quarterly Newsletter Winter 2016 - Page 8

  By Amy Lopp  Y  ou may not have heard of Roundsphere.  Or Snagshout.  Or  Seller Labs.  Or Bookscouter.  If you have, then I commend  you  for  being  cooler  than  me,  but  I  bet  you  s ll  couldn’t  guess  how  it  is  that  they  came  to  be  in  Athens.    We  as  economic  developers  employ  all  kinds  of  techniques  to  en ce  new  companies to our community, but we never would’ve predicted how  start‐up guru Brandon Checke s chose our town.  Checke s and his  wife  were  living  in  Maryland  when  they  decided  to  complete  a  survey  on  a  website  called  FindMyPlace.com.    A er  filling  out  the  somewhat  exhaus ve  list  of  ques ons,  they  were  rewarded  with  a  list of locales perfectly suited to them.  Athens topped that list and  they  took  the  plunge.    Making  a  major  life  decision  based  on  the  results of a website quiz may seem nuts to most, but to Checke s it  really is no big deal.  He’s an expert at mixing a li le risk‐taking with  some  well‐thought  out  market  research.    That  a tude  is  what  led  him  to  start  Bookscouter.com  several  years  ago.    Bookscouter,  a  website that uses ISBN numbers to provide users with the best sales  price for their used textbooks, was the venture that aligned him with  his  now‐partner,  Paul  Johnson,  who  has  helped  to  catapult  the  organiza on into several new ventures.    Johnson  and  Checke s  now  house  all  their  companies  under  one  organiza on  called  Roundsphere  that  calls  the  Press  Place  building  downtown  home.    Their  office  was  buzzing  with  ac vity  on  the  Friday that I visited, maybe in part because Roundsphere provides a  company‐wide lunch on Fridays which draws employees together for  informal fellowship.  I heard more than a couple of new ideas being  tossed around and everyone seemed so, well, excited.   Johnson and  Checke s certainly encourage employee par cipa on at every turn.   From  the  endless  snack  and  soda  supply  to  a  lenient  open  door  policy, these guys were engaged.  I watched as Checke s discussed  code  with  a  new  hire,  Johnson  reviewed  the  most  in mida ng  spreadsheet I’ve ever seen and they both got deep into discussions  with a vendor over a new marke ng structure.  If it sounds like they  were  busy,  they  were.    Roundsphere  is  home  to  several  ventures  including  Seller  Labs,  a  company  whose  product  line  is  set  to  assist  ecommerce  relevant  merchants  in  providing  transac onal  communica on  and  to  improve  their  sales  presence  on  Amazon  and  elsewhere;  Snagshout,  a  website  and  social  pla orm  that  allows  merchants  to  offer  their  product  at  a  deep  discount  in  exchange for relevant feedback and reviews;  and Scope, a new Big Data analy cs tool for  ecommerce.  They have even partnered with  a game developer who just launched a game  for  the  Android  and  Apple  marketplace.   (There’s so much going on in that office that  even Paul didn’t know the game had launched.  His response when  Checke s  told  him  was,  “What?    We  have  a  game  now?    That’s  so  cool!)  Start‐ups like this are so cool.  The office was open and welcoming.   It  is  right  in  the  heart  of  Athens,  close  to  UGA  and  in  the  thick  of  downtown.    The  employees  were  young  and  fresh  and  full  of  enthusiasm.    It’s  exactly  the  kind  of  corporate  headquarters  our  community has been talking about for ages.  And they just chose us.   It  almost  seems  too  easy.    Scoring  another  Roundsphere  in  Athens  can’t  be  that  easy  though.    We  can’t  count  on  another  genius  entrepreneur taking an online quiz and se ling down here.  Besides,  a tech‐based venture in Athens is not without its challenges ‐ namely  a workforce challenge.  Athens competes against Atlanta for talent,  but  also  against  bigger  tradi onal  tech‐focused  ci es  like  San  Francisco  and  Boston.    Even  though  our  cost‐of‐living  is  lower,  the  wages  necessary  to  a ract  top  talent  s ll  have  to  be  compe ve  with  larger  markets.    Roundsphere  is  able  to  rely  on  its  excellent  company  culture  and  exis ng  rela onships  to  recruit  solid  programmers  and  engineers,  but  they’ve  also  learned  to  invest  in  raw talent – even self‐taught folks with a few years of experience –  as  long  as  they  possess  an  entrepreneurial  spirit.    People  who  are  driven  and  can  “think  like  a  computer”  as  Johnson  says.    Training  more  talent  is  the  name  of  the  game  for  our  community,  and  with  an  increased  focus  on  S.T.E.M.  in  the  K‐12  school  system,  o