EDQ Quarterly Newsletter Spring 2016 - Page 14

  From the Director   A Downtown Renaissance by Ryan Moore A   downtown  office  is  one  of  the  many  perks  that  come  along  with  working  for  the  Economic  Development  Department.  Sixty‐five  different  restaurants  within  walking  distance,  a  brewery  across  the  street,  and  retail  opportuni es  right  outside  my  office.  How  lucky  are  those  that  have  this  amenity  outside  their door? But things are changing, and depending on the observer, some  would contend that the changes are for the worse. I disagree, and here is  why.  The  impending  doom  of  the  influx  of  students  to  our  downtown  is  on  everyone’s  mind  and  at  the  forefront  of  a  lot  of  conversa on.  There  are  approximately 18,000 people within a ten minute walk of our downtown  today, and between the Uncommon, Georgia Heights, and The Mark, this  number  could  grow  by  15%  over  a  five  year  period.  Although  there  is  legi mate concern that this will  create more demand for bars and clubs,  these  new  residents  will  also  create  new  demand  for  services  and  for  day me  retail  opera ons  in  downtown.  There  is  a  certain  percentage  of  the  student  popula on  that  will  inhabit  our  downtown  late  at  night;  moving  a  por on  of  this  popula on  downtown  will  not  necessarily  increase  demand  for  bars  and  clubs.  In  fact,  it  may  reduce  health  and  safety  issues  associated  with  transpor ng  these  students  between  downtown and home (since in theory the distance will now be walkable). I  would contend that the net impact of the increase in demand from these  residents  for  day me  services  and  household  wares  should  outweigh  increased demand for bars and clubs.  There is another interes ng side effect of student housing developments  that  stems  from  this  community’s  efforts  to  increase  density  in  our  downtown. With the adop on of the downtown commercial zoning code,  new  student  housing  developments  must  have  commercial  uses  on  the  bo om  floor.  Between  Uncommon  Athens,  The  Mark,  and  Georgia  Heights,  there  will  be  over  100,000  foot  of  commercial  space  created  in  downtown.  If  our  absorp on  rate  does  not  change,  this  could  take  ten  14 years to fill! Simple economics would indicate that as this supply of space  is built to the point of surplus, cost for the space should go down, and we  are already seeing this effect.   So  from  a  demand  standpoint,  we  are  expec ng  tremendous  popula on  growth in downtown over the next few years; on the supply side, we are  expec ng  a  surplus  of  space  in  our  downtown.  This  is  great  news  for  business!  There  will  be  more  patrons  in  downtown  for  retail  opera ons,  but more importantly, if you operate a business that could benefit from a  downtown loca on, rates for space in downtown are ge ng cheaper. As  businesses  fight  to  remain  relevant  to  the  millennial  genera on  and  to  a ract top level workforce, our downtown is poised to be the benefactor.  More  professionals  will  move  their  opera ons  to  our  downtown  for  the  walkability, built in ameni es, and economical rent.   As the student popula on increases and the demographics of the average  ci zen in downtown evolve over the next few years, we must be careful to  protect  the  diversity  and  history  of  our  downtown.  If  we  lose  the  authen city  of  places  like  the  Hot  Corner,  which  is  the  historic  African‐ American  business  district  in  Athens,  or  the  Morton  Theatre  that  hosted  Duke  Ellington  and  Louis  Armstrong,  we  will  have  missed  the  mark.  A  student  must  feel  comfortable  walking  home  at  midnight  just  as  a  member  of  our  minority  community  should  feel  comfortable  walking  to  the store for milk in the evening or to the pub for a drink.  The  Economic  Development  Department  is  excited  about  working  with  our  partners  such  as  the  Downtown  Development  Authority  to  facilitate  the  growth  of  businesses  in  downtown  and  to  leverage  the  impending  doom of the student influx to create a downtown that is a rac ve to (and  filled with) a robust popula on of the young professional, crea ve class!  14 14 ECONOMIC DEVELOPMENT DEPARTMENT www.AthensBusiness.org 706-613-3233