Coelum Astronomia 214 - 2017 - Page 44

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fase, contraddistinti dalle orbite più audaci mai eseguite attorno al pianeta, quelle stesse orbite che stanno accompagnando la sonda verso il suo destino finale, sono stati ribattezzati dal team Grand Finale.

Il viaggio

A sinistra. Il viaggio ha inizio: è il 15 ottobre 1997. Crediti: NASA.

Il viaggio della Cassini-Huygens iniziava il 15 ottobre 1997, alle 8:43 UTC in sella al vettore Titan IV-B/Centaur, dal complesso 40 dell'Air Force Station di Cape Canaveral, dopo un ritardo di qualche giorno a causa di problemi tecnici e un posticipo per il forte vento.

Al momento del lancio, la massa dell'orbiter era di oltre 5,6 tonnellate, di cui la metà era propellente e circa 300 chilogrammi dovuti al peso di Huygens.

Con un'altezza di 6,7 metri e un diametro di circa 4 metri, escluse le parti mobili, la Cassini si classificava al terzo posto come il più grande mezzo di esplorazione planetaria, dopo le sovietiche Phobos 1 e 2.

Alimentata da un generatore termoelettrico a radioisotopi RTG (Radioisotope Thermoelectric Generator) che fornisce energia attraverso il naturale decadimento radioattivo del plutonio-238 (Pu-238), fu

La prima estensione, chiamata Equinox Mission, si è svolta dal 2008 al 2010; la seconda, la Solstice Mission, dal 2010 al 2017. Gli ultimi mesi operativi di questa