Coelum Astronomia 214 - 2017 - Page 42

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Coelum Astronomia

Cassini-Huygens

La Missione Primaria

di Elisabetta Bonora - Alive Universe

Il progetto della missione Cassini risale alla fine degli anni ‘70. Coinvolse diecimila persone, sette paesi e tre delle principali agenzie spaziali: la NASA, l'Agenzia Spaziale Europea ESA e quella Italiana ASI.

Dopo la missione Galileo (di cui abbiamo parlato su Coelum Astronomia 202), volta allo studio di Giove, il programma Cassini-Huygens venne promosso con lo scopo di studiare l'altro gigante gassoso del nostro Sistema Solare, Saturno, visitato prima di allora solo dalla sonda Pioneer 11 nel 1979 e dalle Voyager 1 e 2, nel 1980 e 1981 rispettivamente.

La missione prevedeva un orbiter, “Cassini”, e una sonda, “Huygens”: il primo, che secondo la proposta originale doveva esplorare il sistema di Saturno per quattro anni, venne dedicato all'astronomo italiano Giovanni Domenico Cassini a cui si deve la scoperta dei satelliti Giapeto, Rea, Teti e Dione, nonché del caratteristico vuoto tra gli anelli noto appunto come Divisione Cassini. Huygens era invece destinata a diventare la prima navicella ad atterrare su un corpo del Sistema Solare esterno, la luna maggiore di Saturno, Titano, e fu così chiamata in onore dello scienziato e astronomo olandese Christiaan Huygens che la scoprì nel 1655.

Oggi, possiamo affermare che entrambi i componenti della missione hanno superato di gran lunga le aspettative, soprattutto la Cassini che è andata ben oltre la missione primaria aggiudicandosi due missioni estese, per un totale di ben 13 anni in orbita nel sistema di Saturno!

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