Coelum Astronomia 209 - 2017 - Page 78

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Coelum Astronomia

La scoperta minuto per minuto

Sopra. Nella foto Doug Mink, Ted Dunham, Tom Matheson e Jim Elliot costituiscono il team della Cornell University che quella notte del 10 marzo 1977, a bordo dell’osservatorio volante Kuiper Airborne Observatory, ha scoperto la presenza del sistema di anelli attorno al pianeta Urano. Crediti: Doug Mink - Harvard University.

Il nostro racconto comincia qualche anno prima di quel fatidico 1977.

È il 1973 e l’astronomo Gordon Taylor indica una possibile occultazione da parte di Urano della stella SAO 158687, di magnitudine +8,8. I calcoli di Taylor prevedono che il pianeta nasconderà la stella il 10 marzo 1977. Si tratta di un evento davvero molto raro e il fatto che si possa assistervi da ogni punto della Terra lo rende una ghiotta occasione per gli astronomi. Un gruppo in particolare è molto interessato all’evento. Si tratta del team della Cornell University guidato da James Elliot, di cui fanno parte anche Edward Dunham e Douglas Mink. Fin dalla primavera del 1976 i tre cominciano a pianificare nei dettagli l’accurata osservazione dell’evento. Si decide di utilizzare per le osservazioni il Kuiper Airborne Observatory (KAO), l’osservatorio volante che la NASA ha reso operativo da un paio d’anni. La speranza è quella di poter utilizzare l’evento per determinare la temperatura, la composizione dell’atmosfera ed il preciso diametro di Urano.

Nel gennaio 1977, però, una cattiva notizia raffredda gli animi. Da osservazioni effettuate presso il Naval Observatory di Flagstaff (Arizona) risulta che i dati relativi alla posizione di Urano e della stella che verrà occultata sono affetti da errori. Si rifanno nuovamente tutti i calcoli e si scopre che l’occultazione ci sarà, ma con una visibilità limitata agli osservatori dell’emisfero meridionale. I dubbi, però, rimangono.

A rendere ancora più incerto il quadro ci pensano, il 9 febbraio, alcuni ricercatori australiani di Perth e Sydney: secondo i loro calcoli non ci sarà alcuna occultazione!