Coelum Astronomia 209 - 2017 - Page 43

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Sopra. La sonda americana Cassini ha trasmesso nuove immagini di Mimas (a destra) ed Epimeteo (a sinistra), due lune di Saturno. Le immagini sono state scattate il 30 gennaio. Mimas, larga circa 400 chilometri, è il più piccolo oggetto nel sistema solare ad essere caratterizzato da una forma sferica, nonostante non rispetti interamente le condizioni di equilibrio idrostatico. Epimeteo, invece, è molto più piccola, con un diametro medio pari a meno di 120 chilometri.

In queste nuove orbite, Cassini avrà l’opportunità di mappare a una risoluzione senza precedenti la struttura degli anelli e alcune delle lune minori. In particolare, la sonda potrà assaggiare direttamente le particelle che costituiscono gli anelli: nelle prime due orbite, Cassini ha già attraversato un debole anello prodotto dagli impatti di micrometeoriti contro le superfici delle lune Giano ed Epimeteo. Tra marzo e aprile, Cassini si tufferà per due volte direttamente attraverso le propaggini esterne dell’Anello F.

Cassini concluderà la sua pionieristica missione il 15 settembre 2017, quando si calerà nell’atmosfera di Saturno e scomparirà per sempre.